Por qué Plutón ya no es un planeta

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Desde 1930 hasta 2006, Plutón fue considerado el noveno planeta del Sistema Solar. Desde entonces, Plutón no es considerado un planeta porque no cumple el tercero de los requisitos que la International Astronomical Union (IAU) considera indispensables para ello: que sea capaz de despejar su órbita, absorbiendo o expulsando de la misma al resto de cuerpos espaciales. Por ese motivo, ahora Plutón es considerado un “planeta enano”. Su nueva consideración no tiene nada de peyorativo porque los astrónomos consideran que Plutón, como el resto de Planetas enanos (Ceres, Caronte o Tritón) son algunos de los cuerpos espaciales más interesantes por conocer, dada la gran variedad de aspectos que cada uno reúne y las importantes diferencias que presentan entre sí.

Quién decide los planetas

Desde principios del siglo XX, la International Astronomical Union (IAU) es el organismo encargado de poner nombre a los cuerpos planetarios. Sus propuestas no son leyes pero sí buscan el mayor consenso internacional para que la comunicación y la comprensión científicas sean posibles y adecuadas. Por eso sus decisiones se basan en argumentos científicos lo más rigurosos posibles y en la aquiescencia de la mayor parte de la comunidad científica. Además, tienen en cuenta la valoración de editores, profesores, historiadores, etc. En 2006, la IAU revisó su definición de planeta, estableció una categoría de “Planetas enanos” y votó a favor de que Plutón dejara de ser el noveno del Sistema Solar y pasara a ser considerado un planeta enano. Aunque ahora la propuesta es rebatida y algunas voces reclaman que Plutón vuelva a ser un planeta, a veces sin demasiado criterio científico, como es el caso del director de la NASA que basa su exigencia en la costumbre.

Al repasar la idea de qué es un planeta, la IAU decidió que había que fijarse en tres aspectos para que un cuerpo espacial sea considerado un planeta. Plutón ya no es un planeta porque no cumple con el tercero de esos requisitos.

  1. Debe orbitar alrededor del Sol.
  2. Debe tener suficiente masa como para alcanzar un equilibrio hidrostático y autogravedad.
  3. Debe haber despejado su órbita, expulsando o absorbiendo a los demás objetos que se encuentren en ella.

Además, en 2006 se lanzó al espacio la sonda New Horizon de la NASA, que alcanzó las inmediaciones de Plutón en julio de 2015. Era la primera vez que el ser humano se aproximaba al planeta más alejado del Sol. La misión regresó con mucha información que aumenta el interés científico por los Planetas enanos. Muchos de estos datos todavía se están analizando.

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Por qué Plutón ya no es un planeta

Plutón fue descubierto en 1930 por el astrónomo estadounidense Clyde Tombaugh. El nombre de Plutón se lo debemos a una niña de 11 años Venetia Burney, que parece que lo propuso ese mismo año. Hasta 2006 Plutón fue considerado el noveno planeta del Sistema solar pero la revisión de la definición de planeta realizada por la IAU ese año obligó a reconsiderar su catalogación.  

Plutón cumple con el primer requisito porque está en la órbita del Sol, aunque bastante lejos (5,9 billones de kilómetros). Esa distancia explica que la temperatura habitual de Plutón esté entre -240 y -218 grados Celsius. Otra de las curiosidades de Plutón es que su órbita alrededor del Sol no es circular, como la de planetas como la Tierra, sino elíptica. Además, tarda mucho más en dar una sola vuelta. De hecho, los científicos calculan que un año en Plutón equivale a 248 años de la Tierra.

Plutón también encaja dentro de la segunda característica para ser considerado un planeta del Sistema solar porque aunque su masa ha sido revisada varias veces -y siempre a la baja- desde que fuera descubierto en 1930 (del 1% al 0,2% en relación a la masa de la Tierra) se podría considerar suficiente. En relación con este aspecto, cabe destacar otra de las características de Plutón: pese a su reducido tamaño, su superficie presenta muchos contrastes. La IAU explica que hay zonas tan brillantes como la nieve y otras tan oscuras como el carbón; algunas áreas están repletas de cráteres y otras no tienen ninguno. Esa variedad hace que Plutón, igual que el resto de Planetas enanos, sea de gran interés para la comunidad científica.

Pero lo que hace que Plutón ya no sea un planeta es que no despeja su órbita, ni por expulsión ni por absorción del resto de cuerpos espaciales que hay en ella.

Por eso, desde 2006, Plutón no es considerado un planeta: el Sistema solar se queda con 8 planetas pero los Planetas enanos crecen en popularidad e interés. No hay nada de malo en que Plutón ya no sea un planeta. Se le considera un objeto espacial tan interesante que de su nombre se deriva el adjetivo con el que se bautiza a una nueva clase de objetos trans neptunianos, es decir, que se localizan más allá de Neptuno: plutónidos.

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Ceres también dejó de ser un planeta

Plutón ya no es un planeta pero no es el primero que dejó de serlo; y puede que tampoco sea el último. Ceres fue descubierto en 1801 y al principio también fue catalogado como planeta del Sistema solar. Pero dejó de serlo cuando se demostró que formaba parta del cinturón de asteroides que hay entre Marte y Júpiter, conocido como Cinturón de Kuiper. Esta área del espacio está llena de cuerpos helados y de planetas enanos. Entre todos ellos, Ceres es tan importante que se le conoce con el apodo de “Rey del Cinturón de Kuiper.

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Otros planetas enanos

Otros miembros del Club de los Planetas enanos son Ceres, Eris o Tritón. Eris, por cierto, lleva el nombre del dios griego de la discordia y parece que a sus descubridores les pareció bien, porque eso fue lo que generó en la comunidad científica cuando fue presentado en sociedad. Porque Eris añadió leña al fuego de si Plutón es un planeta o no: se encuentra más lejos todavía, tiene un 25% más de masa y un diámetro mayor, así que, si Plutón es un planeta, Eris también tendría que ser considerado tal y, ¿cuántos más Eris habrá en el espacio exterior? se preguntaron los científicos. Otros planetas enanos como Plutón, y bastante más pequeños que él, son Haumea y Makemake.

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Las 5 lunas de Plutón

Otra de las curiosidades de Plutón es que tiene cinco lunas, todas con nombres relacionadas con la mitología clásica: Caronte, Cerbero, Hidra, Nix y Estigia. La luna de Plutón más grande es Caronte, que sólo puede ser vista desde uno de los lados de Plutón.

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¿Puede Plutón volver a ser un planeta?

En los últimos años hay quien ha intentado que Plutón vuelva a ser un planeta. Una de las voces que más repercusión ha tenido ha sido la del director de la NASA, Jim Bridenstine. Su argumento va en contra del espíritu científico: cree que Plutón debe volver a ser un planeta porque así lo estudiaron muchos niños del mundo en el colegio. Pero la ciencia avanza porque es capaz de ir modificando sus teorías a medida que nuevos descubrimientos los refutan o abren nuevas posibilidades. No es una disciplina estática o inamovible. Y lo que para algunos es una molestia o una sorpresa, para los científicos es casi una manera de entender el mundo. Pese a todo, la web de la NASA sí señala que Plutón ya no es un planeta, sino un planeta enano.

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